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AGRICULTURA, AGUA Y CAMBIO CLIMÁTICO

Playa y matorrales-Bushes and beach
Photo credit: RocioTroncoso

 

La Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO), ha publicado recientemente un informe, Cambio climático, agua y seguridad alimentaria,  sobre los conocimiento científicos que se tienen actualmente acerca de los efectos que el cambio climático ejerce sobre la agricultura y sobre un recurso natural cada vez más escaso, el agua.

Hoy día, el número de personas que viven en países o regiones con problemas de acceso a agua potable es de 470 millones, y en un futuro cercano, esta cifra pasará a los 3 billones previstos para el año 2025. Las cifras resultan impactantes.

Como indica el informe dado a conocer por la FAO, precisamente el cambio climático viene a dificultar aún más la situación, al incidir negativamente en la disponibilidad de recursos hídricos para usos agrícolas. Y, por lo tanto, al afectar también a la productividad de los cultivos.

Además, la FAO destaca que los países en vías de desarrollo, en los que existe un gran número de pequeños productores agrarios, son los que mayores dificultades habrán de afrontar a la hora de poder dar una respuesta al reto planteado, por su menor capacidad económica para hacer frente a los cambios.

En este sentido, el estudio señala algunas iniciativas que se pueden poner en marcha para controlar y hacer frente al problema del agua, como la llamada “contabilidad del agua”. Esto es, mejorar la gestión de los recursos hídricos existentes mediante un control riguroso de todas las transacciones y operaciones de trasvase que se llevan a cabo. Una mejora en la gestión del agua conlleva un mejor aprovechamiento de la misma en todos sus usos.

El informe plantea otras posibilidades, como adoptar prácticas de laboreo agrícola consecuentes con la disponibilidad real de agua, y que contribuyan de este modo a mejorar la productividad y el rendimiento de los suelos.

Vivimos en un planeta en el que el 18% de la población (alrededor de 1.100 millones de personas) no tienen acceso a agua potable y 925 millones padecen hambre. Ante estas cifras, encontrar soluciones viables al reto de cómo aprovechar y gestionar mejor los recursos hídricos disponibles que tenemos, se hace urgente.

 

Rocío Troncoso

 

Más información: Climate change, water and food security.

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HUMEDALES ARTIFICIALES, UN PAPEL DECISIVO EN LA REGENERACIÓN DE LAS AGUAS RESIDUALES Y LA RECUPERACIÓN DEL MEDIO AMBIENTE

Effluent from Empuriabrava's wetland-Efluente del sistema de humedales de Empuriabrava
Photo credit: Lluis Sala

El uso de humedales artificiales en la depuración de aguas aúna la obtención de un agua apta para usos ambientales, con la protección y la recuperación del entorno natural y de la biodiversidad.

Waterharmonica es un concepto que en holandés, país donde surgió, viene a significar “acordeón de agua”. Designa a la zona de transición entre un punto de vertido, las instalaciones de tratamiento de aguas residuales, y el medio natural, como indica Lluís Sala, biólogo del Consorcio de la Costa Brava y experto en recuperación y saneamiento de aguas, tras la ponencia ofrecida en el seno de Smallwat.

El III Congreso Internacional Smallwat 2011, celebrado en Sevilla entre el 25 y el 28 de abril, otorgó difusión, a través de los más de 400 participantes procedentes de 50 países, a los últimos avances científicos en tratamiento y gestión de aguas residuales y saneamiento en pequeñas poblaciones. En este marco, el científico Lluís Sala habla de la experiencia desarrollada por el Consorcio de la Costa Brava en relación con el concepto de Waterharmonica.

En este sentido, detalla que ya en 1995, con la construcción de la EDAR (estación depuradora de aguas residuales) “de la macrourbanización de Empuriabrava (Castelló d’Empúries), el entonces director del Parc Natural dels Aiguamolls de l’Empordà, Jordi Sargatal, pidió poder aprovechar el agua depurada para usos ambientales en la laguna artificial de El Cortalet, al lado del centro de visitantes del parque. Para poder realizar dicho aprovechamiento, había primero que reducir el contenido de nitrógeno del agua depurada, para evitar problemas de eutrofización en el punto de uso, de forma que la solución de construir un humedal de flujo superficial para el afino de la calidad del agua, era la más lógica, incluso a nivel paisajístico y de integración en el entorno. Además, el propio Jordi Sargatal sugirió que, con el efluente de las tres celdas de los humedales, se hiciera una laguna de poca profundidad al lado mismo de éstas, hoy en día, llamada Estany Europa, para incrementar la atracción de aves y que fuera un lugar donde hubiera casetas de observación abiertas al público. Sin saberlo, habíamos puesto las bases para desarrollar un sistema que en Holanda alguien, Ruud Kampf y Theo Claassen, había denominado como Waterharmonica”.

Así pues, en distintos lugares, Holanda y España, y ante retos similares, la depuración de las aguas residuales, diferentes investigadores han llegado a plantear soluciones parecidas. No obstante, como señala Lluís Sala, “el factor diferencial de esta propuesta de instalación es que, además, busca maximizar los beneficios ambientales derivados de las redes tróficas que aparecen en el propio sistema, potenciando la riqueza biológica de la zona”.

La idea implícita en el concepto Waterharmonica es un sistema basado en la ingeniería ecológica, el empleo de humedales artificiales para el tratamiento de aguas residuales. Y constituye un enlace entre el tratamiento básico dado a las aguas residuales y una descarga segura sobre una superficie de agua. Se consigue así que esas aguas residuales, primero tratadas en depuradoras convencionales y luego afinadas siguiendo el modelo  Waterharmonica, sean susceptibles de ser reutilizadas, por ejemplo,  en labores agrícolas y de acuicultura.

Lo innovador del planteamiento que se pone en práctica al aplicar el concepto de Waterharmónica es, como explica el propio biólogo del Consorcio de la Costa Brava, que “hasta ahora, la mayor parte de sistemas de humedales artificiales eran tratados solamente como una instalación de tratamiento de aguas, mientras que los valores naturales eran un beneficio colateral, cuando se producían. La propuesta de Waterharmonica viene a decirnos que hay un potencial biológico que maximizar también si se toman una serie de decisiones para potenciarlo. Ello no quiere decir que estas instalaciones sean idílicas o estén exentas de problemas, pero sí que pueden dar un mayor beneficio ambiental que el estrictamente ligado al tratamiento del agua”.

La utilización de humedales artificiales, o construidos, para el tratamiento de aguas residuales no es nueva, se viene empleando desde hace algún tiempo. Se trata de sistemas de depuración naturales y respetuosos con el entorno y el medio ambiente y, además, requieren menos recursos energéticos en su funcionamiento.

El biólogo del consorcio de la Costa Brava, Lluís Sala, señala sus ventajas: “Los humedales artificiales son muy adecuados para el afino de la calidad de las aguas depuradas, siempre que haya las condiciones adecuadas para instalarlos (disponibilidad de terreno, bajo coste del mismo, etc.). Si están bien diseñados y operados, permiten llegar a unos niveles de calidad, por ejemplo en nitrógeno inorgánico total, que con instalaciones más mecanizadas resultarían complicados de conseguir”.

No obstante, esto no quiere decir que se trate de un sistema ya perfecto, puesto que presenta algunos inconvenientes en los que continúan trabajando los investigadores, ni tampoco que sea el único o el más adecuado siempre y en todos los casos y situaciones. A este respecto, Lluís Sala concreta que “dado que casi no disponemos de posibilidad de manejo de la instalación cuando el agua entra en la misma, hay que aportar un efluente con la calidad que el propio humedal pueda procesar. En base a nuestra experiencia, podemos afirmar que los humedales de flujo superficial funcionan muy bien con efluentes secundarios totalmente nitrificados (o casi), es decir, con concentraciones muy bajas de nitrógeno amoniacal”. Y añade: “Otro aspecto a tener en cuenta y que no es fácil de controlar es el del fósforo total, ya que en ciertos períodos puede haber una liberación importante del mismo desde el sedimento del humedal, a pesar de aplicar un efluente con eliminación química de fósforo. Este es seguramente el siguiente reto en la explotación de sistemas de este tipo”.

Por lo tanto, no habría que pensar en tener que elegir entre un sistema convencional de tratamiento de las aguas residuales en estaciones depuradoras convencionales, y un sistema de depuración natural como el que utiliza para ello el sistema de los humedales artificiales. Sino más bien en integrar ambos, de forma que, tal y como explica el biólogo, se utilizaran  “tecnologías duras para hacer una depuración buena y eficiente de las aguas residuales, más tecnologías blandas para conseguir un afino de alta calidad en términos de nitrógeno”.

Uno de los pilares básicos de este sistema de regeneración de aguas, basado en humedales artificiales, es su sostenibilidad energética. Estas instalaciones en sí mismas no suponen un coste energético, ya que aprovechan los recursos que ofrece el mismo entorno natural para depurar los contaminantes de las aguas. Requieren, claro, un cierto aporte de energía, ya que hay que tener en cuenta, no obstante, como explica Lluís Sala, que “para poder hacer funcionar adecuadamente estas instalaciones hay que aplicar un efluente nitrificado, lo que conlleva un cierto incremento de consumo de energía en la depuradora”. Sin embargo, el propio investigador señala al respecto que es “una energía bien empleada, puesto que se trata de depurar y de volver a generar aguas limpias, que puedan ser a devueltas a la naturaleza sin impacto”.

Esto nos lleva a plantearnos si esta tecnología, ecológica y respetuosa con el medio ambiente, podría implementarse y ponerse en práctica en cualquier lugar. Y a este respecto, muy asociado a la cuestión de la sostenibilidad financiera del sistema, cabe decir que el mayor coste de un sistema de estas características, se encuentra fundamentalmente en los terrenos necesarios para su puesta en marcha.

Es decir, que no estamos ante una tecnología que pueda resolver, siempre y en todo lugar, los problemas planteados por la depuración y la regeneración de aguas. Como nos dice el experto, es una de las posibles opciones que podemos aplicar hoy día al tratamiento de las aguas residuales y que permite restaurar la calidad del agua y poder así darle un aprovechamiento ambiental posterior.

En este sentido, esta tecnología aplicada por el Consorcio de la Costa Brava, ofrece la posibilidad de disponer de aguas regeneradas de calidad adecuada en zonas como la  mediterránea, proclives a padecer sequías periódicas. Y permite, además, aprovechar el valor estratégico que el propio ecosistema del humedal tiene, como un recurso natural inmejorable para la protección y la conservación del medio ambiente y de la biodiversidad.

Rocío Troncoso

UNA RED MEDITERRÁNEA PARA IMPULSAR LA GESTIÓN SOSTENIBLE DE LOS RECURSOS HÍDRICOS

Cisnes en el agua-Swans in the water
Photo credit: RocioTroncoso

 

Acaba de nacer REDAQUA, la Red Mediterránea de Investigación para la Gestión Sostenible de los Recursos Hídricos. Una buena noticia para mejorar la gestión del agua en la cuenca mediterránea, con actuales problemas en cuanto a calidad y abastecimiento.

Centros especializados en el agua y universidades españolas integran en la actualidad esta red, pionera en su campo. El Instituto Tecnológico de la Construcción (Aidico) es el encargado de la coordinación.

La finalidad con la que nace REDAQUA es crear una red de investigación dirigida a promover la gestión sostenible de los recursos hídricos en el Mediterráneo. Para ello, los distintos centros e instituciones implicados iniciarán acciones de difusión y promoción, así como pondrán en marcha líneas de investigación y desarrollo encaminadas a dar solución a los problemas de agua que se plantean en las zonas mediterráneas, particularmente, la reutilización de aguas, la escasez del recurso y su distribución.

Rocío Troncoso

 

Más información: REDAQUA, Aidico

ESPONJAS CARNÍVORAS PARA PROTEGER EL MEDITERRÁNEO

Esponja carnívora-Carnivorous sponge
Photo credit: Oceana

 

Oceana, la mayor organización internacional dedicada exclusivamente a proteger los ecosistemas marinos de nuestro planeta, ha dado a conocer mediante un comunicado su descubrimiento. Una esponja carnívora (Asbestopluma hipogea) que habita en aguas profundas del Mediterráneo en el entorno de Italia y España.

Lo insólito del descubrimiento es que aunque la especie era ya conocida, no se había localizado en aguas tan profundas (700 metros) hasta ahora y, además, se han descubierto cinco nuevos enclaves donde tienen su hábitat. Esto va a permitir impulsar la protección de una zona más amplia del mar Mediterráneo.

La especie, dada su rareza, ya estaba protegida en el Convenio de Barcelona para la conservación del Mediterráneo.

Desde Oceana explican que este hallazgo pone de manifiesto la necesidad de promover, profundizar y ampliar las investigaciones en aguas marinas profundas, como viene haciendo la organización desde su creación, para evitar la desaparición de ecosistemas enteros antes, incluso, de que se sepa sobre su existencia.

El descubrimiento de la existencia de esponjas carnívoras en aguas profundas, realizado en colaboración con la Universidad de Erlangen-Nürnberg (Alemania) y la de Le Marche-Ancona (Italia), ha sido publicado en la revista científica internacional Zootaxa.

Rocío Troncoso

 

Más información: Zootaxa, Oceana

 

CONCLUSIONES SOBRE SANEAMIENTO Y DEPURACIÓN DE AGUAS RESIDUALES EN PEQUEÑAS POBLACIONES


Ha finalizado el III International Congress Smallwat 2011 con una serie de consideraciones a tener en cuenta en el tema de la depuración de aguas en comunidades pequeñas. El congreso ha tenido como ejes principales de sus ponencias la adecuación actual a la Directiva Marco del Agua y a los propuestos Objetivos del Milenio de la ONU

El Comité Científico de Smallwat 2011 ha dado a conocer, a través de su representante el profesor Simón González de la Universidad de México, las conclusiones a las que se ha llegado tras los tres días de debates que se han llevado a cabo a través de las diferentes ponencias y trabajos presentados.

El profesor González ha resaltado la necesidad de realizar cambios en la orientación de la gestión integral de los recursos hídricos, para dar cabida a nuevos enfoques que tengan en cuenta un saneamiento más sostenible e integrado en la gestión de estos recursos. A este respecto, ha destacado la necesidad de incorporar a las tareas de gestión y gobernanza aspectos tales como la descentralización de la gestión, que contribuiría a dotar de una mayor flexibilidad a los sistemas de gestión y, por tanto, permitiría mejor su adaptación a los cambios.

Asimismo deben ser tenidos en cuenta tanto los posibles efectos que tiene el cambio climático sobre los recursos hídricos de que disponemos, como los beneficios sociales y ambientales que reporta en el plano económico el saneamiento.

Por otra parte, el representante del Comité Científico ha recordado también que actualmente aún existen desigualdades y diferencias notables, en materia de saneamiento y depuración de aguas residuales, entre los diferentes países. En este sentido, ha resaltado la necesidad de tomar en consideración cada caso concreto a la hora de aplicar soluciones que han de ser particularizadas para resultar efectivas.

Igualmente ha destacado la importancia de la tecnología, aunque ha especificado la importancia de escoger la más apropiada según las circunstancias de cada caso. En este punto ha señalado el papel que desempeñan los centros experimentales para desarrollar las tecnologías y poder posteriormente implementarlas a escala real.

El profesor González se refirió además a la necesidad de desarrollar un marco legal referente al tema del uso de aguas residuales, inexistente aún en numerosos países, así como fomentar y promover la reutilización de agua.

Otros temas destacados han sido la participación e involucración de los usuarios en las políticas de agua y saneamiento y, especialmente, la importancia de la participación de la mujer en estos temas de gestión y gobernanza de los recursos hídricos.

Rocio Troncoso

Para más información: Smallwat 2011