DARPA FINANCIA INVESTIGACIÓN EN ALGAS PARA BIOCOMBUSTIBLES


El biocombustible a base de algas podría algún día abastecer a uno de los más grandes consumidores de combustible a nivel mundial: el ejército de Estados Unidos.

La habilidad de las algas para crecer rápidamente y generar aceite las hacen un prospecto idóneo para los militares estadounidenses, quienes finalmente están buscando una forma de reducir la dependencia del petróleo extranjero.

La Universidad Estatal de Utah está actualmente trabajando en esta misión. La preparación del laboratorio es parte de un proyecto del pentágono dedicado a una investigación para eventualmente producir biocombustible a base de algas que cueste menos de US$3 por galón y que pueda ser producido a una tasa de 50 millones de galones por año y cumplir con los estrictos estándares militares.

“Creemos que es posible. No estaríamos invirtiendo en ello si no lo creyéramos,” dijo Jan Walker, un vocero de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de la Defensa (DARPA por sus siglas en inglés), el área de investigación del Departamento de la Defensa.

En diciembre, DARPA le otorgó un contrato de US$20 millones a General Atomics y uno de US$15 millones a Science Applications International Corporation (SAIC), dos compañías de investigación con base en San Diego. Los contratos piden a las compañías que encuentren un biocombustible sustituto del JP-8 -el combustible a base de petróleo para jets, aviones y otros vehículos militares.

Pruebas de laboratorio y otros experimentos a menor escala durante algunas décadas han mostrado que el aceite de algas puede ser convertido en combustible. Pero los militares, quienes gastaron más de US$12,000 millones en combustible en 2007, quieren algo a gran escala y barato.

“Vemos eso como el reto principal en esta empresa, llevarlo hasta donde pueda servirnos como una fuente de JP-8 accesible,” dijo Bill Davison, vicepresidente de la división de Sistemas de Procesos Avanzados en General Atomics.

Parte del truco está en encontrar el alga correcta para la aplicación. Existen alrededor de 40,000 especies entre las cuales elegir. Muchas son eficientes para convertir nutrientes y dióxido de carbono en la materia orgánica que provee el aceite que más tarde puede ser refinado y usado como base para biocombustibles.

Los investigadores están llevando a cabo experimentos sobre los efectos de la temperatura, la radiación solar y otros factores en la productividad. A algunos les gusta el agua fresca y a otros el agua salada. Manipulando sus condiciones de vida -nutrientes, dióxido de carbono, flujo de agua- y su habilidad para producir los cambios en el aceite junto con ellas. En la Universidad Estatal de Arizona, los científicos están probando cerca de 500 especies, buscando el espécimen más robusto en frascos y tubos que puedan hacer la transición a estanques exteriores e instalaciones para cultivarlas.

Parte de los que hace a las algas atractivas es que no compiten con las fuentes alimenticias en la misma forma que lo hace el etanol y tiene el potencial de producir bastante mas biocombustible por acre que el maíz o la soya.

Los investigadores están también tratando de determinar la forma más económica de extraer el aceite de las algas y ponerlo en el proceso de refinamiento. Las estimaciones de costos para producir combustible de algas varían desde los US$10 hasta los US$40 por galón, dijo Al Darzins, quien maneja el centro nacional de bioenergía en el Laboratorio Nacional de Energía Renovable en Golden, Colorado.
Actualmente, dijo, existen cientos de compañías estudiando los combustibles a base de algas. Unas pocas pruebas notorias -incluyendo vuelos comerciales usando una mezcla de combustibles a base de algas y de petróleo – están acercándose pero de ninguna manera han llegado a demostrar que el combustible a base de algas pueda reemplazar los 100 millones de galones de petróleo, diesel y combustible para jets quemado cada año, dijo.

Publicado en : GreenMomentum

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